Les cellules du corps ont entre sept et dix ans.

L’homme naît, grandit, vieillit et meurt. C’est – pour le dire de façon prosaïque – l’idée commune de la vie. Mais maintenant, une équipe de recherche suédo-américaine dirigée par Jonas Frisen de l’Institut Karolinska de Stockholm a fait une découverte étonnante : bien que l’âge attire le corps, la peau se relâche, les cheveux grisonnent ou même tombent, la plupart de notre corps est de nombreuses années plus jeune que nous. Le squelette, par exemple, est complètement remplacé tous les dix ans. Les muscles des côtes atteignent un âge maximum de 15 ans, à peine battus par l’intestin grêle, qui se renouvelle tous les 16 ans. Le foie a même besoin d’une cure de rajeunissement tous les deux ans. Et la peau n’a même pas deux semaines.

« Le taux de renouvellement des cellules humaines est jusqu’à présent étonnamment peu connu « , explique le biologiste des cellules souches Frisen. Dans l’expérimentation animale, l’âge des cellules est relativement facile à déterminer : Une substance radioactive est injectée dans les animaux pour marquer le matériel génétique des cellules, l’ADN. Contrairement aux autres composants cellulaires, l’ADN n’est formé qu’une seule fois lors de la formation de la cellule. La matière radioactive intégrée à l’ADN se désintègre avec le temps. Plus la radioactivité est faible, plus la cellule est vieille. « Au bout d’un certain temps, les animaux de laboratoire sont tués et l’âge des cellules est mesuré sur la base de l’intensité de rayonnement du matériel génétique « , explique Frisen.

Cependant, cette méthode n’est pas particulièrement pratique pour les expériences sur l’homme : « Pour déterminer l’âge des cellules à vie longue, il faudrait injecter le marqueur radioactif dans les sujets à la naissance, puis attendre qu’ils meurent d’une mort naturelle ». Frisen a récemment décrit dans la revue spécialisée « Cell » comment il a élégamment évité ce problème. Cherchant une méthode pour déterminer l’âge des cellules humaines sans transgressions éthiques, il a découvert les essais d’armes nucléaires effectués pendant la guerre froide.

Ces essais ont permis de libérer dans l’atmosphère de grandes quantités d’une forme radioactive de carbone, l’isotope C14, qui s’est rapidement réparti uniformément dans le monde. Après le dernier essai d’armes nucléaires surnaturelles en 1963, la concentration de C14 dans l’atmosphère a diminué progressivement, non pas principalement en raison de la désintégration radioactive qui a duré plusieurs millénaires, mais parce que la substance était absorbée par les océans et les plantes. Le C14 atteint également les humains – et leur ADN – par la nourriture.

Chaque cellule humaine contient autant de C14 dans son génome que dans l’atmosphère au moment de sa formation. Frisen a calculé que la concentration atmosphérique de C14 a diminué d’environ la moitié tous les onze ans depuis 1963. Il en conclut : « L’âge d’une cellule peut être calculé exactement à partir de la portion C14 du génome. Les scientifiques ont ensuite appliqué cette méthode aux échantillons de tissus de dix patients décédés à l’hôpital local. « Théoriquement, l’âge de n’importe quel organe peut maintenant être déterminé, » dit Frisen fièrement. La méthode n’a besoin que d’être légèrement adaptée aux différents types de tissus. Après la muqueuse intestinale, le tissu intestinal central, les muscles des côtes et diverses régions du cerveau, le cœur, le pancréas, les cellules immunitaires à longue durée de vie et les tissus graisseux sont actuellement sous le microscope.

« Si nous connaissons le taux de renouvellement des organes sains, l’étape suivante consiste à déterminer si et comment ce processus est perturbé par diverses maladies « , explique le chercheur actif sur les cellules souches. Chez les personnes déprimées, par exemple, une certaine région du cerveau, l’hippocampe, est visiblement réduite en taille. « Cela pourrait être dû à un taux de renouvellement réduit des cellules nerveuses de l’hippocampe, » explique Frisen. Il rêve que, dans un avenir lointain, des médicaments pourraient être mis au point pour stimuler spécifiquement la production de nouvelles cellules nerveuses ou, selon les besoins, d’autres types de cellules à partir de cellules souches spécifiques d’organes.

Frisen estime que l’âge moyen de toutes les cellules adultes se situe entre sept et dix ans. Cependant, il y a aussi certains types de cellules qui ne sont pas renouvelées après la naissance. En plus des cellules du cristallin et des ovocytes, cela inclut également les cellules nerveuses du cortex cérébral, qui contrôle nos actions conscientes. C’est la raison pour laquelle nous ne nous comportons pas normalement de manière aussi puéril que le suggère l’âge de notre corps.

Mais la question cardinale est : Pourquoi vieillissons-nous quand la plupart des parties du corps sont constamment renouvelées ? Frisen n’a pas encore non plus de réponse définitive : « Il y a des indications que le processus de renouvellement ne peut avoir lieu que quelques fois. Le vieillissement des cellules souches spécifiques d’un organe est probablement responsable du fait que notre corps ne peut pas se régénérer éternellement. »